数学符号的演化

  从早期巴比伦泥板上的楔形文字,可以发现,那时人们把空位充当零.数学家们设计出各种表达概念和运算的符号,其明确的目的是为了节约时间、空间和气力.

  15世纪,人们最先使用的加和减符号分别是pm.这时德国商人用“+”和“-”的记号,表示重量的增加和差缺.很快地,这“+”、“-”记号便为数学家们所采用.公元1481年之后,这些符号开始广泛出现在人们的手稿上.

  乘的符号“×”要归因于 W·奥托(William Oughtred15741660).但遇到了一些数学家的反对.后者认为,这个记号会跟字母x产生混淆.

  经常会有这样的情况,对于同一个概念,由于数学家的不同,而出现了许多不同的符号.例如,在16世纪,F·韦达(Fran-cois Vieta1540-1603)先是用一个词,而后又用符号“~”表示相等.笛卡儿则倾向于用“∝”这一符号.但雷科德(RobertRecorde)的符号“=”(1557),则最终被人们普遍采用.雷科德表示,他选择两条等长的平行线作为等号,是因为它们再相等不过了!

  虽然用字母代替未知量,早年古希腊的数学家欧几里得和亚里士多德就曾使用过,但一直没有形成一种共有的习惯.在16世纪,像radix(拉丁语“根”)res(拉丁语“东西”)cosa(意大利语“东西”)coss(德语“东西”)这类的词,都曾被用于作未知数.在15841589年间,律师韦达出任布列塔尼议会议员.此间他额外地从事了许多数学研究.他发展了用字母表示正的已知或未知量的见解.笛卡儿修订了他的想法,并建议用字母表开头的几个字母作为已知量,而最后的几个字母作为未知量.最后,在1657年,J·伍德则把字母用于正数和负数两者.

 

  ∞曾被罗马人用来表示1000,而后来用于表示任意的非常大的数.公元1665年,一位牛津大学的教授约翰·威廉第一次用这个符号表示无限.但该符号直至1713年贝努利使用它之后,才被广为采纳.

  其他符号的演化是这样的:括号用于1544年;中括号[]和大括号{}用

  人们很难想象,没有“+”、“0”等符号,及其他人们认定的记号,我们怎么去从事数学问题的研究.同样地,实现这种几个世纪的演化而能为人们所普遍接受,也是极为艰难的!