计算发现了海王星
数学是科学预见的有力工具。

  太阳系有九大行尾。从里往外数,最外面的三颗依次是:天王星,海王星和冥王星。因为这三颗行星离地球太远,不容易看到,所以发现得较迟。

  1781年,英国天文学家赫歇耳,用望远镜发现了天王星。19世纪,人们在对天王星进行观测时, 发现它的运行总是不大“守规矩’,老是偏离预先计算好的轨道。到1845年,已偏离有2分的角度了。这到底是什么原因呢?数学家贝塞尔和一些天文学家设想,在天王星的外侧,一定还存在一颗行星,由于它的引力,才扰乱了天王星的运行。可是,天涯无际,到那儿去寻找这颗新的行星呢?

  1843年,英国剑桥大学22岁的学生亚当斯, 根据力学原理,利用微积分等数学工具,足足用了10个月的时间,终于算出这颗未知行星的位置。这年10月21日.他兴高彩烈地把算出的结果寄给英国格林威治天文台台长艾利。不料,这位台长是一个迷信权威的人,根本看不起亚当斯这样的“小人物”,对他采取不理不睬的态度。

  比亚当斯稍晚,法国巴黎天文台青年数学家勒维列于]845年解了由几十个方程组成的方程组,于1848年8月31日计算出这颗新行星的轨道。他于这一年9月18日写信给当时拥有详细星图的柏林天文台的工作人员加勒, 对他说,“请你把望远镜对准黄道上的宝瓶星座,即经度326度的地方,那么你将在离此点1度左右的区域内见到一颗九等星。’(肉眼所能见到的最弱的星是六等星)加勒在9月23日接到了勒维烈的信,当夜他就按照勒维列指定的位置观察,果然在半小时内,找到一颗以前没有见过的星,距勒维列计算的位置相差只有52'。经过24小时的连续观察,他发现这颗星在恒星间移动着,的确是一颗行星。所有天文学家经过一段时间的讨论,都公认它便是太阳系的第八颗大行星,并根据希腊神话的故事,把它命名为海王星。这就是人类用笔头最早计算出的行星。

  1915年,美国天文学家洛韦耳,用同样的方法算出了太阳系中最远的一颗行星——冥王星的存在。1930年, 美国的汤波真的发现了这颗行星。

  海王星,冥王星首先是由笔头计算出来的。但这并不是说,数学理论可以脱离实际,随心所欲地去驾驭实际。事实上,海王星、冥王星是客观存在的,它们的运行轨道也是客观存在的,数学在这里不过是超前一步发现了这个规律,从而促使人们通过观察证实这个规律罢了。